ВИЧ-инфекция представляет собой вирусное заболевание, основанное на развитии прогрессирующего иммунодефицита, а вследствие этого — вторичных инфекций и опухолей.

Заболевание выделено в 1981 году после выявления в США большого числа мужчин-гомосексуалистов, страдающих иммунодефицитом с проявлениями пневмонии, саркомы Капоши. Комплекст симптомов назвали «синдромом приобретенного иммунодефицита» (СПИД). Возбудитель заболевания, вирус иммунодефицита человека (ВИЧ), выделил три года спустя Л. Монтанье с сотрудниками Парижского института им. Пастера. В дальнейшем ученые установили, что развитию заболевания предшествует многолетний и почти без симптомов период, медленно разрушающий иммунную систему зараженного человека. Исследования доказали, что ко времени первого обнаружения СПИДа в США заболевание широко распространилось в Африке и странах Карибского бассейна, а отдельные, зараженные им лица встречались во многих странах. К началу XXI века ВИЧ приобрел характер пандемии, число случаев смерти от него превысило 20 млн. человек, число инфицированных — 50 млн.

Источником инфекции ВИЧ является инфицированный человек. Вирус содержится в крови, сперме, менструальных выделениях и вагинальном секрете. Кроме этого, его находят в женском молоке, слюне, слезной и спинномозговой жидкостях.

Если имеются очаги воспаления или нарушена целостность слизистых оболочек половых органов (эрозия шейки матки, к примеру), это увеличивает вероятность передачи ВИЧ. Вероятность заразиться при одном половом контакте низка. Передача заболевания от матери к плоду не исключена при дефектах плаценты, а также при травмах родовых путей и ребенка во время родов.

Интересно, что те, кто заразился в возрасте старше тридцати пяти лет, заболевают СПИДом в два раза быстрее, чем инфицированные в более молодом возрасте. Среди заболевших преобладают люди сексуально активного возраста, в основном мужчины, но процент женщин и детей увеличивается ежегодно. Так же возросло число ВИЧ-инфицированных доноров.

У ВИЧ инфекции длительный инкубационный период: со времени заражения до развития СПИДа при отсутствии лечения проходит 9-11 лет.

Через некоторое время после заражения (как правило, несколько недель) появляются симптомы инфекции, сходные с симптомами гриппа или простуды: повышается температура тела, увеличиваются лимфоузлы, появляется боль в горле и пр. Зараженные весьма редко считают их первыми признаками ВИЧ. В дальнейшем заболевание переходит в бессимптомный период, который продолжается от двух месяцев до двадцати лет. После окончания этого периода у больных несколько лет прогрессируют различные инфекции и злокачественные опухоли. Проникая в клетки, вирус разрушает их до такой степени, что организм неспособен сопротивляться возбудителям различных инфекций, которые не представляют опасности для здорового человека.

Средняя продолжительность жизни ВИЧ-инфицированных — 11-12 лет. Но эффективные химиопрепараты позволяют значительно продлить их жизнь.