Это острое, особо опасное заболевание с тяжелой интоксикацией и серозно-геморрагическим воспалением в легких, лимфатических узлах и других органах, возможным развитием сепсиса, известно с древних времен. Его возбудителем является грамотрицательная неподвижная анаэробная бактерия. Чумная палочка по многим показателям имеет сходство с возбудителями таких болезней, как псевдотуберкулез, иерсиниоз, туляремия и пастереллез. Этот возбудитель хорошо сохраняется в трупах погибших от чумы людей и животных, объектах внешней среды, хорошо переносит низкие температуры и замораживание, но высокочувствителен к повышенной температуре, солнечным лучам, атмосферному кислороду, кислой реакции среды, химическим веществам. Под действием сулемы в разведении 1:1000 чумная палочка гибнет через 1-2 минуты.

Основным распространителем чумной палочки являются дикие грызуны, хотя встречаются случаи инфекции у кошек, а так же у верблюдов. Часть грызунов находится в спячке и переносит болезнь в латентной форме, а весной следующего года становится источником инфекции.

Больной человек бывает источником инфекции при легочной чуме. Трупы людей, умерших от чумы, чаще всего становятся непосредственной причиной инфицирования.

Переносчики возбудителя – блохи и клещи, которые передают возбудителя грызунам, верблюдам, собакам и кошкам, способным переносить на себе к жилью человека зараженных блох.

Инкубационный период при заражении чумой – 3-6 суток (при эпидемиях он может сократиться до 1-2 дней).

При чуме начало болезни острое, с быстрым нарастанием температуры до высоких цифр и потрясающим ознобом. Обычно характерна боль в области крестца, суставах и мышцах, а так же головная боль. Возникает рвота, нередко кровавая, и мучительная жажда. Больной беспокоен, чрезмерно активен, пытается бежать, у него появляются галлюцинации и бред. В других случаях возможны заторможенность, апатия, а слабость достигает такой степени, что больной не может встать с постели самостоятельно. Внешне отмечаются гиперемия и одутловатость лица, на лице больного – выражение ужаса или страдания («маска чумы»). Характерными признаками чумы бывают утолщение и обложенность языка густым белым налетом («меловой язык»). Со стороны сердечно-сосудистой системы наблюдается выраженная тахикардия, аритмия и прогрессирующее падение артериального давления.

Кожная форма. Для этой формы чумы характерно образование карбункула в месте внедрения возбудителя. Сначала на коже появляется болезненная пустула с темно-красным содержимым; она находится на отечной подкожной клетчатке, вокруг нее покраснение. После того, как пустула вскроется, остается язва с желтоватым дном, склонная к увеличению. Далее дно этой язвы покрывается черным струпом, после его отторжения образуются рубцы.

Бубонная форма – наиболее частая. Для нее свойственно поражение лимфоузлов – паховых, подмышечных и иногда шейных. Как правило, бубоны бывают одиночными. Сначала появляется боль в области будущей локализации бубона. Через 1-2 дня можно прощупать резко болезненные лимфоузлы, сначала твердой консистенции, а затем тестообразные. Лимфоузлы могут рассасываться или изъязвляться сами.
Кожно-бубонная форма представляет сочетание кожных поражений и изменений со стороны лимфатических узлов.

Первично-легочная форма чумы бывает при воздушном заражении. Ее инкубационный период короткий, от нескольких часов до двух суток. Заболевание имеет острое начало с проявлениями интоксикационного синдрома, характерного для чумы. На 2-3-й день болезни возникают сильный кашель, одышка и резкие боли в грудной клетке. Кашель с выделением стекловидной, а затем пенистой кровянистой мокроты. Увеличивается сердечно-сосудистая недостаточность, которая выражается в тахикардии и падении артериального давления.

При кишечной форме чумы у больных появляются резкие боли в животе, многократная рвота и диарея с обильным слизисто-кровянистым стулом. До последнего времени вопрос о кишечной форме остается открытым, поскольку ее существование в качестве самостоятельной формы чумы не доказано.