Это тяжелое инфекционное заболевание, часто приводящее к смерти, вызывается токсином, выделяемым попавшими в рану бактериями. Возбудитель, столбнячная палочка, существует во внешней среде в виде спор. Она необычайно устойчива к дезинфицирующим и антисептическим средствам. В почве, испражнениях и на различных предметах споры столбнячной палочки сохраняются годами. Они выдерживают температуру 90°С в течение двух часов, а при благоприятных условиях прорастают и продуцируют сильнейшие столбнячные токсины. Большую роль в распространении заболевания посредством столбнячной палочки играют птицы, травоядные животные, особенно грызуны, и человек. Во внешнюю среду палочка попадает вместе с испражнениями. Уже из почвы вместе с пылью бактерии могут попасть в любое помещение и осесть на любые предметы.

Различные раны являются местом попадания столбнячной палочки в организм: порезы и потертости, ожоги, отморожения, открытые переломы и укусы. Бактерия проникает внутрь через слизистые оболочки и поврежденные кожные покровы. У новорожденных, если не соблюдаются правила асептики, возможно заражение при инфицировании пупочной раны. Заражение столбняком бывает и при воспалении среднего уха.
К сожалению, люди весьма восприимчивы к столбнячной палочке. В основном столбняком заболевают мальчики подросткового возраста, работники некоторых промышленных предприятий и сельского хозяйства. Больной человек не является заразным.

Инкубационный период при заражении – 2-56 дней. Чем он короче, тем тяжелее может протекать заболевание. Проявления столбняка всегда начинаются остро. Первый и наиболее частый его симптом – судорожное сжатие челюстей из-за спазма жевательной мускулатуры. Почти сразу же к первому симптому присоединяются два других: «сардоническая улыбка» из-за спазма мимической мускулатуры и затрудненное болезненное глотание в результате сокращения мышц глотки. Следует помнить: сочетание трех этих признаков известно только при столбняке!

Далее болезненные судороги охватывают мышцы туловища и конечностей, исключая кисти и стопы. Когда они распространятся на диафрагму и межреберные мышцы, дыхание становится учащенным и поверхностным. Из-за напряжения мышц промежности затрудняются мочеиспускание и дефекация. При тяжелом течении столбняка спина больного выгибается дугой так, что между ней и постелью можно просунуть руку. Судороги могут быть кратковременными или постоянными, мучительными, охватывающими большую группу мышц. По степени тяжести бывают легкая, среднетяжелая и тяжелая формы столбняка. Заболевание заканчивается летальным исходом в 25% случаев.