Малярия — долговременно протекающее острое инфекционное заболевание, характеризующееся периодическими приступами лихорадки, прогрессирующей анемией и гепатолиенальным синдромом. Возбудителем малярии является простейший одноклеточный микроорганизм — малярийный плазмодий. В человеческом организме паразитируют 4 вида плазмодий. Наиболее часто встречаются паразиты, вызывающие четырехдневную малярию, трехдневную малярию, овале-малярию и тропическую малярию. Малярийный плазмодий проходит сложный цикл развития, до того как стать опасным для человека. Вначале первого периода заражение человека происходит от укуса комара, со слюной которого в кровь человека проникают спорозиты. Спорозиты с кровью попадают в клетки печени человека, где их развитие переходит во вторую фазу и они преобразуются в мерозоиты.

Источником заражения малярией является человек, в чьей крови находятся половые формы малярийного плазмодия. При малярии во многих органах откладывается особенный коричневый пигмент. Увеличиваются печень и селезенка. Цвет этих органов может быть как синевато-серым, так и практически черным. В легочной ткани появляются кровоизлияния, сосуды наполняются зараженными инфекцией эритроцитами. При тропической малярии возможно поражение мозга. В кишечнике наблюдается покраснения (на ранней стадии), кровотечения, на поздних стадиях — омертвление тканей.

При заражении малярией возможно отсутствие выраженного инкубационного периода. Больной жалуется на слабость, недомогание, частые головные боли, озноб. Чаще всего болезнь начинается остро, с резко начинающего сильного озноба. Кожа бледнеет, становится холодной на ощупь, нередко конечности синеют. Начинается одышка, рвота, резкие боли в мышцах. Озноб через час-два сменяется на жар, температура повышается до 40-41 градуса. Тяжелое течение заболевания может вызвать такие осложнения, как малярийная кома, острая почечная недостаточность, отек мозга, психические расстройства. После перенесенного заболевания вырабатывается нестойкий иммунитет к одной из форм малярии. Восприимчивость к малярии среди людей очень высока, чаще всего первыми в очагах инфекции заболевают дети, у которых иммунитет еще плохо развит. Вспышки малярии наиболее возможны в теплое влажное время года, в связи с активностью комаров.