Лихорадка — патологическое состояние организма, возникающее в ответ на попадание в организм патогенных микроорганизмов. Главным признаком лихорадки является повышение температуры тела и изменения в терморегуляции, что является защитно-приспособительной реакцией на инфекцию. Лихорадка возникает в ответ на попадание в организм человека специфических веществ — пирогенов, которые чаще всего представляют собой инфекционных возбудителей.

В развитии лихорадки выделяют три стадии.
1 стадия — подъем температуры. Повышение температуры тела может происходить быстро — за 30 минут-час, или длительно — на протяжении нескольких дней, незаметно даже для самого больного. В этой стадии теплообразование начинает преобладать над теплоотдачей за счет ее ограничения. Ограничение теплоотдачи происходит из-за сужения периферических кровеносных сосудов и снижения притока крови к тканям. Именно поэтому при первой стадии лихорадки кожа бледнеет, становится прохладной, больной чувствует озноб. Может начаться мышечная дрожь, появиться «гусиная кожа».
2 стадия — удержание температуры на постоянном уровне. Эта стадия лихорадки может длиться как часы, так и недели. Теплоотдача уравновешивает теплообразование, проходит озноб, расширяются сосуды, кожа становится горячей, человек испытывает жар. Вторая стадия лихорадки, в зависимости от удерживаемой температуры, также подразделяется на субфебрильную (температура до 38 градусов), слабую (38.5),фебрильную (39), пиретическую (до 41) и гиперпиретическую (выше 41).
3 стадия — падение температуры. Эта стадия также может выглядеть как резкий спад или медленное постепенное снижение. У больного наблюдается обильное потоотделение, начинается приступ жара, так как мозгом температура до сих пор осознается как повышенная. теплоотдача превышает теплообразование.

Также лихорадку классифицируют по колебаниям температуры за сутки (постоянная, ремитирующая, перемежающаяся и мн. др.). Лихорадка сама по себе не является заболеванием, скорее она является симптомом любого остропротекающего инфекционного заболевания.